Het is afkomstig van het Franse ‘pique nique’ en wordt al sinds de zeventiende eeuw gebruikt. Pique betekent ‘iets uitkiezen’, terwijl nique een ‘kleinigheid’ betekent. Het woord ‘picknick’ verwijst dus naar de verschillende soorten voedsel die op een kleed zijn uitgestald en waaruit de aanwezigen kunnen kiezen.